Las Selvas Tropicales

Las Selvas Tropicales

Las selvas tropicales de África, Asia y América son los biomas más productivos del planeta.

Allí la variedad de la vida vegetal y animal llega al máximo.

La pluviosidad supera 2.500 milímetros anuales y se distribuye homogéneamente a lo largo del año.

Las temperaturas anuales oscilan entre 21° y 32° C, y como no existe una estación fría, las plantas pueden conservar su follaje verde durante todo el año.

Hay tres regiones separadas de selva virgen:

  • América Central y Sudamérica,
  • África Central y
  • La región de Malasia – Indonesia.

Cada área tiene sus plantas: características, pero el aspecto general de las selvas vírgenes es el mismo, donde quiera que se desarrollen.

Las selvas tropicales vírgenes se extienden sobre áreas inmensas, aunque discontinuas.

Montañas, altas mesetas, lagos, pantanos, ríos o simplemente zonas en las que el terreno no es apto, impiden que cubran toda toda la zona ecuatorial.

Vida Silvestre en Venta
Cazadores furtivos de muchos países, violando las prohibiciones y reglamentaciones locales, se encargan de capturar animales silvestres que son comercializados por empresas inescrupulosas. Se trata de un tráfico indigno, poco honorable, puesto que quienes lo practican se apropian impunemente de un recurso que pertenece a todos. Los animales silvestres se cazan para aprovechar su preciosa piel o bien son conservados vivos para venderlos como mascotas. En el primer caso, los más codiciados son las nutrias, osos, castores, focas, leopardos, visones, martas, astracanes, armiños, zorros y chinchillas. En el segundo caso, las ardillas, armadillos, monos, loros, camaleones, aves vistosas. Muchos de estos animales mueren durante el transporte hasta los mercados, y otros en las casas de sus compradores, ya que no pueden adaptarse a la vida doméstica, lejos de su ambiente natural. Según el servicio de pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos, cada año ingresan a ese país unos treinta millones de animales en calidad de mercancía, provenientes en su mayor parte de África, Brasil y México. También en Europa ha cundido el interés por los animales exóticos, así como las plantas cactáceas, orquídeas y ciertas palmas ornamentales. El comercio con la flora y la fauna silvestre contribuye a la extinción de numerosas especies animales y vegetales que son diezmadas para satisfacer, más que la curiosidad de los receptores, el afán de enriquecimiento de quienes lucran con la naturaleza
Los monos viven sobre los árboles, en el nivel medio de la selva, pero a menudo descienden hasta el suelo. El chimpancé es el simio más inteligente.

Vegetación enmarañada de las selvas tropicales

Los relatos de los viajeros y exploradores producen la impresión de que las selvas tropicales son casi impenetrables y el aire, en su interior, pesado, a causa de la putrefacción de las plantas pequeñas.

Esto puede ser cierto en junglas secundarias, donde el hombre ha practicado calveros que luego se han desarrollado enormemente.

Pero en la verdadera se sucede justamente lo contrario.

Los árboles de las selvas vírgenes tienen troncos desnudos, con hojas sólo en la parte superior.

La ausencia de ramas en la parte baja del tronco, y la carencia casi total de vegetación baja, permiten caminar por estas selvas tropicales con más facilidad.

En general la visibilidad en la superficie alcanza a unos 20 metros.

Pueden acumularse en el suelo algunas hojas caídas, pero el calor y la humedad de los trópicos las descomponen rápidamente y no llegan a formarse depósitos de material muerto.

Los ríos que atraviesan las selvas arrastran enormes cantidades de materia vegetal y son, por ello, un paraíso de las bacterias descomponedoras, que mineralizan las sustancias orgánicas.

Las selvas tropicales son lugares oscuros.

El espeso follaje verde absorbe casi toda la luz solar.

Incluso en las horas de mayor intensidad luminosa, sólo unos pocos rayos penetran en el interior de la selva y llegan al suelo.

Ésta es la razón del escaso crecimiento a nivel del suelo.

A menudo, la superficie está desnuda y muestra un suelo rojo y resbaladizo.

En las selvas de Europa y en algunas de América del Norte solo unas cuantas especies de árboles, o incluso una sola especie, constituyen la mayor parte de la vida vegetal.

Entonces se designan con el nombre del árbol que predomina, por ejemplo, pinares, robledales o hayedos.

En cambio, en las selvas vírgenes suelen prosperar cuarenta o más especies de árboles igualmente abundantes.

En algunos casos el número puede llegar hasta cien.

La causa es que en los trópicos, aunque las plantas compiten por la vida, el calor, la luz abundante y  la lluvia favorecen la formación de un medio propicio y la lucha no es tan difícil como en los climas adversos.

Para adaptarse, las plantas no necesitan tener una característica especial, y por ello pueden sobrevivir distintas especies.

Otra razón es que las selvas vírgenes se han desarrollado durante millones de años en el mismo lugar, y la consecuencia es esta gran riqueza de variedades que han evolucionado.

Un hecho importante es que la mayor parte de la vegetación está constituida por árboles de madera dura.

Se encuentran en ella muy pocas plantas de tejidos blandos (plantas herbáceas).

Los homólogos de las pequeñas plantas herbáceas son árboles gigantescos.

Por ejemplo, el bambú, a pesar de que es una gramínea, tiene el tallo leñoso y alcanza alturas de 40 metros.

Miembros de la familia de las violetas y de las margaritas son grandes árboles, y un pariente de la polígala es un grueso árbol, que llega hasta una altura de 60 metros.

El tronco soporta a la planta y le permite alcanzar mucha altura sin doblarse.

Este gran crecimiento es muy necesario en  las selvas tropicales donde el follaje alto es muy denso.

Con su larga lengua viscosa, el oso hormiguero atrapa las hormigas y termes con que se alimenta.

Para conseguir suficiente luz, las plantas tienen que desarrollar sus hojas lo más lejos posible del suelo.

Sólo unas cuantas especies amantes de la oscuridad pueden subsistir cerca de la tierra.

La altura de los árboles en las selvas es superior a 50 metros.

Pueden reconocerse en las selvas dos niveles inferiores de árboles.

Uno, constituido por árboles de 30 metros; otro, en el cual los árboles alcanzan 12 o 15 metros (sotobosque).

Lógicamente, cuanto más pequeño es el árbol, menor es la cantidad de luz que recibe.

No todas las plantas de las selvas tropicales desarrollan grandes ramas altas para alcanzar la luz.

Algunas utilizan los troncos de otras como soporte, y trepan por sus ramas.

Por lo tanto se observan numerosas enredaderas leñosas (lianas) colgando delo alto de las ramas.

Esta clase de plantas logra apoyarse en otros árboles de una forma u otra.

Ciertas plantas crecen permanentemente en la parte superior de los árboles, y no tienen raíces que las unan al suelo (epífitas).

Los helechos y las plantas con flores, así como las algas, musgos, hepáticas y líquenes, viven así, porque sólo en esta situación pueden conseguir
suficiente luz.

El suelo necesario para sujetar sus raíces y proporcionar agua y sales minerales está constituido por los restos de plantas muertas que no caen a tierra.

Ciertas plantas han desarrollado tejidos especiales para almacenar agua, como los cactus de las regiones desérticas.

A pesar de que hay varios tipos de selvas, su aspecto es monótono.

Cada especie de árbol es semejante a otra.

Todos tienen altos troncos con la corteza ligeramente coloreada.

Vida Animal
En las selvas, cada capa de vegetación soporta su propia vida animal distintiva. Las aves de presa anidan en las partes altas de los árboles. Inmediatamente debajo viven los monos y los pájaros de colores abigarrados, como loros, tucanes y cálaos. Estos pájaros, junto con las flores de colores brillantes de las plantas epifíticas y los azules y verdes metálicos de las mariposas tropicales, hacen de las copas de estos árboles uno de los espectáculos más atractivos de las selvas. Algunos de los animales de las copas de los árboles desarrollan entre sus miembros una membrana que les permite lanzarse de rama en rama con seguridad. En el suelo viven antílopes pequeños,jabalíes, tapires, lagartos y serpientes. En África y Asia hay elefantes, felinos -como el leopardo-, monos y ranas, moviéndose entre el suelo y los árboles bajos. Las condiciones de humedad son óptimas para el desarrollo de sapos y ranas, cuyas mayores formas actuales se encuentran en aquellas zonas. Muchas habitan en los árboles. Asimismo,las selvas vírgenes son el albergue de los mayores insectos de la época actual. Enormes moscas y avispas, saltamontes de formas grotescas, y escarabajos se encuentran entre sus habitantes. El número de especies diferentes de insectos es tan grande que no se puede calcular exactamente.

Las selvas del pasado

Estudios realizados en plantas y en suelos fósiles demuestran que, en el pasado, las selvas cubrían extensiones de terreno mayores que las que cubren actualmente.

Es probable que la selva africana se extendiera hacia el Este y hacia el Norte, para unirse con las selvas de Arabia y de la India.

Podemos pensar que el cambio de clima y la influencia del hombre han limitado las áreas selváticas a los espacios que cubren actualmente.

Se sabe que hubo selvas vírgenes desde los tiempos del Cretácico, hace más de 100 millones de años.

El estudio de los fósiles de aquellas épocas demuestra que el norte de Europa estaba cubierto por junglas semejantes a las actuales de los trópicos.

Las condiciones climáticas fueron favorables para la expansión de las selvas tropicales.

A pesar de que la vegetación de las selvas parece tan extraña y fantástica a los habitantes de los climas fríos, se cree que los árboles de grandes hojas siempre verdes de la selva son los antecesores de las plantas de dichos climas, algunas de las cuales presentan, claramente aún, caracteres de sus orígenes tropicales.

La selva se puede considerar dividida en tres pisos o estratos principales, de los cuales el superior recibe más luz.

Muchas de las plantas de los otros niveles no han alcanzado su completo desarrollo.

El contorno de las hojas de los árboles de la selva es similar en todos, con una línea  continua y una punta goteadora.

Se pueden observar ciertas diferencias entre hojas pertenecientes a distintos niveles.

Las de los niveles altos son más pequeñas, gruesas y con la piel más fuerte que las de los niveles inferiores; la punta goteadora es más corta en los altos niveles.

Las diferencias se deben las variaciones de luz, humedad, etc.

También la vida animal varía en cada nivel.

El suelo de las selvas es sombrío.

Muchos animales bajan desde las  ramas inferiores al suelo, para comer.

Las aves de presa viven en las ramas más altas.

Algunos monos trepan hasta ellas durante el día, para buscar fruta, pero en la noche vuelven al nivel inferior.

Las flores crecen a gran altura, utilizando como suelo depósitos de los huecos de los árboles.

Las selvas vírgenes crecen en las regiones ecuatoriales de la Tierra.

Sólo en algunos lugares se extienden fuera de las zonas tropicales.

La parte media brilla por el color de los pájaros y de las mariposas.

La mayoría de los monos vive en este nivel.

La caza intensa de que han sido objeto los tigres, casi los ha extinguido de Asia. El gobierno de la India, con la colaboración del fondo mundial para la prevención de la Fauna y la Flora Silvestre, ha creado 18 reservas, con una extensión total de 28.000 km², para proteger a los 4.500 tigres que quedan.
La Amazonia es la selva más extensa del mundo. Concentra una gran cantidad de especies animales y vegetales.
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